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对话iRobot副总裁Hajime Hikino:如何理解未来的智能家居?

iRobot公司副总裁兼亚太区总经理Hajime Hikino(挽野元)对于智能家居有着这样一番设想:

理想中的智能家居要满足三要素,「简单」「自动化」「人性化」。所谓「简单」,即是一种隐形的存在,不会打扰到住户的正常生活;而「自动化」,即不需要人工去配置,一切都可以运转自如;「个人化」就是要了解住户的喜好,了解整个家居环境。

而未来智慧家庭场景下,智能家居的终极交互方式是「无感化」,即人与机器不需要太多交互,更多是机器与机器之间的交互。

看似简单的概念,要实现起来却是一条漫漫长路。现在的智能家居设备可谓五花八门,智能扫地机器人、智能电视、智能空调、智能锁等等,它们都在各自封闭的系统中运行着,它们还经常需要人的指令,更别提当碰到一些复杂性工作就瞬间“智商有限”了——人们总是期待智能家居能够更聪明,一件合格的智能家居,应该是不动声色的把活儿干好。

按照Hajime Hikino的介绍,iRobot基于即时定位与地图构建系统vSLAM,正在为室内空间绘制一张张地图,地图包含物联网设备、家具、屋内陈设、以及它们相对的位置关系,即「物理空间信息」,智能家居互相之间利用这张地图进行通信,同时与人完成互动;同时,iRobot基于Imprint互联技术,实现智能家居之间互相通讯,互相连接。

诞生于1990年的iRobot公司由美国麻省理工学院的机器人专家创立,多年来研发并制造了各型专用机器人(军用、警用、救难、侦测)——在它脍炙人口的历史大事记当中,iRobot机器人曾跑到“911攻击事件”的废墟里参与搜救工作,曾深入墨西哥湾油渍探测,也曾前往阿富汗战场进行扫雷及侦测敌方的行动,还曾考察埃及古金字塔……然而iRobot真正进入大众视线,却是源自于「扫地机器人」,2002年推出的世界上第一台扫地机器人Roomba轰动一时,可以说定义了扫地机器人的基本形态,被称为“扫地机器人鼻祖”。

如今iRobot已发展成为一家跨国企业,机器人已销往全球各地,每年将营收13%投入研发,一直在搭建智能家居基础设施,为智能家居的未来随时做好准备。“我们的目标不仅仅是创造一个智能的家, 更要创造一个能够自己照顾好自己的家。”Hajime Hikino强调。

10月中旬,iRobot在中国发布Braava jet m6擦地机器人,据介绍,该产品可以学习和记忆家居格局,自主优化每个房间以及全屋的清扫路径,也可以与iRobot的扫地机器人相互通讯,仿照人工先扫、后擦的顺序自动进行协同清洁。按照iRobot销售及市场副总裁兼中国区总经理张莉 (Kelly Zhang)的说法,这款产品“非常契合中国家庭的清洁需求”。

对话iRobot副总裁Hajime Hikino:该如何理解未来的智能家居?

▲ 图:Braava jet m6擦地机器人

会后,Hajime Hikino(挽野元)和 张莉 (Kelly Zhang)接受了科技行者等五家媒体采访,分享了包括智能家居的洞察、iRobot在中国的发展Braava jet m6背后的故事等等。

对话iRobot副总裁Hajime Hikino:该如何理解未来的智能家居?

▲ 图左:iRobot销售及市场副总裁兼中国区总经理张莉 (Kelly Zhang)。图右:iRobot公司副总裁兼亚太区总经理Hajime Hikino(挽野元)。

以下为采访提纲:(注:文字根据上下文由“科技行者”根据采访编辑整理,为便于理解,对比本人原话有较多顺序、逻辑和文字修改。)

“中国的擦地机市场很广阔”

问:擦地机器人目前在中国市场已经处于“被用户慢慢接受”和“上升”的阶段,且目前国内很多厂商推出二合一产品(擦地机扫地机二合一),iRobot如何看待这个现象,又是如何看待未来的擦地市场?

Kelly Zhang:在擦地机市场,我们看到越来越多的应用场景。比如iRobot的目标消费群体「母婴类」,一些育儿专家现在也在推波助澜,提出“小孩如果光脚在地上走,有助于小孩发育”等等积极观点,这使得妈妈们对地面的干净要求程度更高;再比如,养猫养狗人士现在日渐增长,那么猫毛、狗毛、动物口水等也会对地面的清洁要求变高;还有,人们现在愿意多花一点时间在自己和家人身上,对居住环境的清洁程度要求很高,那么擦地比扫地其实更花费力气。所以在这些应用场景下,我们发觉,擦地机会有更广阔的成长空间,这是一个背景。

第二个背景,iRobot最近做了一项针对中国家庭拖地习惯的消费者调研,收集超过4000份样本数。结果发现,中国的地板大致分两种,43%是木地板,还有56%是瓷砖地板。硬质地板使擦地变成很刚性的需求,不像西方的家里可能地毯比较多,擦地的需求比较少。

从反馈来看,46%的家庭对现在的二合一产品不满意,尤其对二合一产品的擦地功能不满意,他们有很多担心,有人说擦地不干净,有的会渗水,还有的很担心木头地板受影响等等。同时82%的消费者有兴趣购买专用的擦地机器人产品。

而iRobot的专用擦地机器人,其实就是为了把擦地功能做到极致。实际上,当先扫再擦的话,取得的效果是最干净的。又擦又扫可能不是最好的扫地机,也不是最好的擦地机,只是合二为一。方便可能是方便了,但是在洁净效果上达不到先扫再擦的洁净效果。

基于这些了解,我们觉得,中国的擦地机市场很广阔,且专用的擦地机器人会有更多的应用场景。从这个角度看,iRobot在擦地机上的功能,无论在智能、清洁程度或者操作方面都有突破,目前在中国乃至全球都是最先进的擦地机器人。总的来讲,我们(对未来的擦地机器人市场)非常乐观。

“iRobot在中国的策略是「持续高端」”

问:iRobot进入中国已经有一些年头,目前在中国发展如何?比如研发、市场规模、市场规模占有率等方面。

Kelly Zhang:作为一家拥有29年经验的专业机器人公司,「硬件」一直是iRobot的强项,但与此同时,我们越来越注重「软件」的研发。举个例子,在iRobot内部,2013年平均8位工程师里有1位软件工程师,而截至2018年这个数字增至每3位工程师里就有1位软件工程师。

作为一家上市公司,iRobot倾向于不分国家地区来谈具体数字,但在这里我可以大致介绍一下。

在中国,iRobot的研发主要分为三块,第一块是在美国总部Bedford,第二块是在加州的Pasadena,第三块在广州。这三个研究中心一起为产品或者为一个任务来联动。

iRobot在中国的策略是「持续高端」的策略,希望在高端市场不仅有市场占有率的提升,而且能够帮助客户一起把整个市场做大,把整个饼做大,把整个品类扩展。iRobot现在面临着几个积极趋势:

第一,扫地机的消费提升趋势。今年很明显的一个现象是,2000和3000的价格段位增长很快,相信消费者愿意多花一点钱买到更好的产品。我们也有理由相信,消费者会更多地去寻求更好的产品。iRobot的义务或者说iRobot的使命,就是为中国消费者带来更好的产品。

比如Braava jet m6以及半年前发布的Roomba i7+ 扫地机器人都是同类产品中较领先的产品。Roomba i7+ 发布半年之内的经历告诉我们,只要产品做好,宣传到位,消费者会买单。Braava jet m6虽然刚刚发布,但我们很有信心,相信其会吸引到很多消费者,帮他们真正达成定位深度清洁的任务。

第二,如前所述,中国的擦地机市场很广阔,且专用的擦地机器人会有更多的应用场景。对于iRobot而言,目前不做二合一产品,主要是希望,无论消费者在使用机器人扫地或擦地都取得最好的效果。

问:个人认为,Roomba i7+扫地机器人是一个革命性产品,可以让人去关注到清理垃圾这件事。目前i7在中国的销量如何?

Kelly Zhang:Roomba i7于今年3月份在中国上市,它表现非常稳定,在各个渠道的表现都非常好。我举一个例子,比如说「线下渠道」,Roomba i7/i7+以及高端产品Roomba 9系扫地机器人,加在一块的销售额占到整个iRobot线下销售总额约60%,当然这个数字还在增长。

Roomba i7+ 目前得到的消费者反馈是非常乐观的。因为消费者找不到一个相类似的产品,能够扫的干净,又非常自动化,所以他们认为这是突破性的产品。

问:Braava jet m6是用喷水来进行清扫,就会产生大量的水,在北方大部分地方的水质不太好,会造成出口水的拥堵;而南方又比较湿润,如果地面太湿的话擦过一遍之后还是很湿的,长期保持这种湿润状态,对于地板来说是一个很大的损伤,这又如何解决。以上第一个是水质问题,第二个是水量问题,如何应对?第三个是毛毯的问题,多数家庭在卧室或客厅会用毛毯,由于毛毯不适合沾水,那拖地机器人是否具备识别家居材质的功能?

Kelly Zhang:说到喷水的问题,Braava jet的jet就是喷水的意思,Braava jet喷水的好处是可以瓦解顽固污渍,同时更容易去掉黏腻污渍,所以在去污能力上很强。刚才谈到喷水的水量会不会对木地板产生影响,其实水量是可以多档调节的,反倒比渗水的机器人更容易调节水量,并且它不工作时不会去喷水,不像一些渗水设计的二合一产品,在拖完地后还会继续渗水,有泡坏地板的担忧。

关于水质的问题,如果把它打开,里面有一个滤网,滤网的好处即使不使用纯净水,也可以有办法使水质受到一定的过滤。

关于地毯的问题,iRobot的产品在工作过程中可以探测出高度差,不会越到地毯上去。

Braava jet m6 也不会打湿地毯、墙壁和家具。它在湿擦模式下,会在喷水前先向前行走一段探测周围的环境,然后退回来,再在安全距离内喷水进行擦拭。

iRobot区别于竞品的差异化优势在于,iRobot的产品行销60多个国家,每个国家的环境不一样。比如,美国家庭的屋子很大,日本家庭对清扫要求很高,中国家庭的家具很多,德国家庭对产品的耐用性、设计很考究,因此这是市场对于iRobot一个天然的考验,因为要同时满足不同国家家庭的要求。

问:据我所知,扫地机器人或擦地机器人都喜欢做跨界合作,会酝酿出一些IP,带来衍生价值,而iRobot似乎没有进行这种合作,为什么?

Hajime Hikino:和IP进行合作,或者把一些卡通形象印刷在产品上,这是一个非常有趣的一个想法。iRobot在日本的分销商也提出了一样的看法,也和知名的企业,比如TOYOTA、马自达、Hello Kitty都有这方面的合作。但iRobot公司本身在日本并没有做这样的跨界合作。

首先,iRobot的定位是一个高端品牌,想要交付给客户是最佳的用户体验。比如Braava jet m6有一个统一的原核形设计,是Roomba经典圆形的一个缩影,代表着机器人的智能中枢,这个原核形设计的一圈还有一个灯环,在启动和执行任务的时候会有一些颜色的变化,象征着机器人和主人的一种沟通。这种独特的设计语言代表着iRobot公司的形象,像我们的一张身份证一样。因此,您的想法确实有意思,但iRobot的考虑可能不太一样,还是想让产品有本身统一的形象。

问:相关资料介绍,iRobot的擦地机器人是受到中国擦地文化的启发,请问本次发布的Braava jet m6 擦地机器人在前期进行了什么样的市场调研,才能设计出这样的产品?中国研发团队在这款新品开发过程中的参与角色是什么样的?

Kelly Zhang:Braava jet系列的第一款产品是Braava jet 240系列,于2016年下半年推向全球市场。在Braava jet当初研发的时候,iRobot在中国做了很多调研,可以说Braava jet系列是受中国浓厚的拖地文化而诞生的。当然,亚洲其它国家(比如日本)也有很强烈的拖地需求,对比西方国家而言有更多的应用场景。

具体谈到iRobot当时了解到的中国一些实际状况。比如,当初开发Braava jet的时候,只是打算推出一次性清洁垫,但我们了解到中国消费者会考虑性价比,希望能有可水洗的清洁垫或多次使用的清洁垫,所以后来我们针对中国市场特意增加了可水洗的清洁垫版本。Braava jet m6 也是考虑到不同市场需求,同样给到消费者更多的选择。

Braava jet m6是在Braava jet 240基础上又做了进一步的提升。今天发布会上也介绍,它在性能方面比原来更聪明了,支持Imprint互联技术、Imprint智能规划技术、断点续航,这些都是原来的Braava jet系列所不具有的新技术。此外,它在清洁方面比原来更极致,如果你留意,会发现Braava jet 240相对而言清洁垫比较小,但Braava jet m6清洁垫比较大,也比较适合擦比较大的面积;而且它对于黏腻等顽固污渍(比如果汁或者咖啡污渍)的清洁效果比原来又有进一步提升。

最后在操作方面,Braava jet m6相比原来的Braava jet 240新增了Wi-Fi功能,支持Wi-Fi的好处是可以远程控制家里的机器,这些都是技术大幅度提升的结果。中国团队显然在里面也起了很多作用,比如调研、中国客户的反馈等等。

iRobot如何构建智慧家庭?

问:我们认为,机器人是未来构建智慧家庭所需要空间信息的一个完美平台,请问iRobot机器人平台将如何构建智慧家庭?

Hajime Hikino:iRobot拥有「vSLAM视觉导航技术」,所以一些产品比如Braava jet m6可以在屋内寻找最佳的行进路线和清洁路径,同时为家里绘制家庭地图,如下图。

对话iRobot副总裁Hajime Hikino:该如何理解未来的智能家居?

▲ 图:左图为原始工作情况,机器人毫无规划地打扫各个区域,有些仅打扫一半。右图为优化后工作情况,基于vSLAM视觉导航技术,机器人会打扫完一片区域之后再打扫另一片区域。

我们最开始做这样的地图绘制,只是出于清洁和打扫的目的,下图可以看到功能的延展。

iRobt机器人借助于「vSLAM视觉导航技术」,加上本身携带了很多传感器,在屋内行走过程中,就能够对屋内所有的陈设和环境进行辨认,不仅能探测到屋内所有的物联网设备,还能探测到一些没有联网的家具(椅子、台灯、桌子、书架等等)。当探测到屋内的路由器时候,再进一步可以探测到屋内Wi-Fi信号的强弱,最后绘制出Wi-Fi信号地图,地图展示出哪个区域信号强、哪个区域信号弱,在信号弱的地方,这些IoT设备也许不能很好地工作,这时候用户就要考虑是否要在这边新增一个路由器,或者放一个Wi-Fi信号的增强器。

最终我们可以绘制出这样一幅「地图」,地图中可以看到物联网设备、家具、屋内陈设、以及它们相对的位置关系,这就是我们经常讲的「物理空间信息」,它非常重要。有了这样的地图之后,我们不仅能够像现在完成的任务一样,叫Roomba去打扫一下卧室或餐厅/厨房;我们也可以发出一些更复杂的指令,比如叫Roomba去打扫餐桌周围的区域,因为有了这样相对的位置关系它可以知道餐桌在哪里,以及餐桌周围的位置在哪里,于是就能够执行这些比较复杂的任务,这也是给消费者带来的全新体验。

问:智慧家庭的概念,不仅覆盖扫地机和擦地机,还涉及怎么控制电灯、窗帘,这就牵涉到如何与合作伙伴一起去搭建整个「智慧家居生态」。iRobot在智能家居生态方面是否有布局

Hajime Hikino:iRobot已经搭建了智能家居平台,所有的合作伙伴都可以通过API接口来连接生态系统,这是一个开放的平台。在日本,已经有一些开发者合作伙伴对iRobot的生态系统表现了强烈兴趣,我们也在进一步沟通,后续欢迎更多的合作伙伴一起加入到这个行业当中来。

问:个人理解,Imprint互联技术与工业机器人里的协作机器人的概念特别像,不知道是不是可以这样理解,它是家用机器人市场第一次出现的协作型应用?

Hajime Hikino:首先我要解释一下,Imprint互联技术目前只用于家用机器人身上,目前实现的互联就是擦地机器人和扫地机器人之间的互联。但是它基本的概念在iRobot公司已经存在已久了。

iRobot在过去29年开发了很多的实用机器人,有一台叫做「Fetch」的排雷机器人,在野外通过多台机器人之间的协作进行排雷,当有一台机器人找到了埋在地下的雷,它会及时通讯告诉其他机器队友们。因此,协作或者是通讯概念在iRobot公司首次使用,是出现在排雷机器人当中。

还有一款机器人名字叫「Genghis」,它是太空探测机器人,它有六条腿,这个灵感来源于蚂蚁。蚂蚁的每一条腿都像是传感器,当它在地面上行走的时候,有一条腿触碰到障碍物的话可能就会改变方向,这条腿就会告诉大脑发出这样的信号。而在机器人的整个环境当中,没有一个机器人具备完全集中式的、像人的中枢神经一样的大脑,而是身体的每一个部位覆盖了传感器,以此让它进行感知,让它进行思考。

过去多年以来,iRobot开发了各种各样的实用机器人,也总结了非常多的经验。刚刚提到的Imprint互联技术,灵感其实就是来源于排雷机器人。我们希望把所有的经验都放在最新产品当中,让它为我们带来更多的便利。

问:关于Imprint互联技术,是否可以理解为,iRobot设想的未来智能家居场景:其实人和机器不需要太多交互,更多是机器和机器之间的交互,所以现在很多人花很大力气去做人与机器语音的理解,其实效果还不如去做好机器与机器之间的交互,后者在于服务于人类做的事情,其实达到的效果是一样,我们是不是这个理念的拥趸?

Hajime Hikino:我非常同意这一观点,人机交互相比于机器之间的通讯来说没有那么重要,尤其是在智慧家庭的大场景当中。

《华尔街日报》的一位编辑在使用了Roomba i7+之后说过这样一段话,“使用几天之后我甚至都忘记了这台机器的存在,我自己反正是不用去吸地了,但我家里的地面每天都是光洁如新”。这就是我们想要在智慧家庭和智能家居中实现的一个用户体验。

“智能家居,应该「简单、自动化、人性化」”

问:智能家居,涉及各种各样的设备,各个设备来自于不同的公司,因此各个设备的技术标准也是参差不齐的,互相之间可能无法互联互通。您如何看待智能家居的技术标准化问题?

Hajime Hikino:目前智能家居相关的设备,都是独立的物联网设备,因为它们独立于彼此而存在,其实并不能真正为我们的消费者带来实际的便利。

关于如何将这些相互独立的智能家居设备连接起来,目前我们并没有一个统一的标准。然而我们看到一些比较有潜力的平台,比如Amazon Alexa、Google HOME、天猫精灵目前在做语音的平台,他们能够把这些独立的设备连接起来,这可能是较有潜力的一个平台形式。这也是为什么iRobot会选择和这三大平台公司亚马逊、谷歌、天猫精灵取得合作,因为这样的语音平台是非常重要的。但确实从长远看来,如果只做到语音控制还是远远不够的。

iRobot 对智能家庭的理解是它要满足三个要素,第一是「简单」,第二是「自动化」,第三是「人性化」。目前这些当然都还处于概念阶段,但是我们有非常好的愿景和非常强烈的雄心去把它们都开发出来。

所谓「简单」,就是智慧家庭是一种隐形的存在,不会打扰到住户的正常生活;而「自动化」,即不需要人工去配置,一切都可以运转自如;「个人化」就是要了解住户的喜好,了解整个家的家居环境。

虽然要实现这一切还有漫长一段路要走,但是iRobot坚信是能够实现的,所以我们现在也在做很多基础设施的搭建。像刚才提到的,iRobot正在绘制家居物件和物联网设备在家庭环境当中的相对位置关系,也就是我们所谓的「物理空间信息」,它们是静态的。未来当人住到这样的环境中,人在屋子里走来走去,这些信息就变成动态的。把动态和静态信息两者结合在一起,要实现简单、自动化和人性化,就会是非常简单的一件事情了。iRobot正在朝着这个方向去努力,我们希望未来的智慧家庭生态系统能够给大家带来非常实际的便利和好处。

“中国对于高科技的态度更开放”

问:中国的互联网产品也在出海。请问日本跟中国的机器人消费市场消费习惯有比较大的不同吗?还是整个亚洲会比较相似?因为iRobot的产品也是销往多国,因此有资格去回答这种市场差异化问题。

Hajime Hikino:我本人生活在东京,也经常因为工作的关系来中国,我们就拿中国和日本做对比。中国的消费者或者说中国的用户,他们对于高科技的东西好像比日本的消费者持更加开放的态度。

从微信支付、支付宝的流行程度就可以看出来,目前在中国,现金支付的占比是非常小的。不仅仅是年轻人在用这样的新型支付方式,包括像我这个年纪的人,甚至是我父母辈分的人,如果他们生活在中国,他们也是非常习惯于使用微信支付和支付宝。

同样的事情再来看一下日本消费者,其实我觉得他们是相对比较保守的。「无现金支付」的概念在日本也有,但却仅仅是像我儿子或者年轻一辈人愿意去做的事情,老一辈的还是倾向于用现金去购买东西。在日本,无现金支付的解决方案也非常多,也就意味着,在支付行业中有很多不同的公司都有自己的无现金支付解决方案,不像在中国行业集中程度非常高,微信支付和支付宝各自占据半壁江山。

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